【焦点】全球科技巨头为AI人才“打起来”了

OFweek机器人网 2017-12-12 950

凭借好莱坞式电影情节、杂志封面和新闻头条,人工智能(AI)与人类之间的较量成功地吸引了大量眼球。预言家们警告说,AI会抢走工作、违反法律、发动战争。但是这样的预测关系到遥远的未来。今天的竞争不是人与机器之间的比赛,而是世界技术巨头之间的竞争,这些巨头争先恐后希望在AI领域领先一步。


AI相关的全球并购活动


机器学习是这些公司与AI最相关的分支。计算机筛选数据以识别模式并进行预测,而没有明确编程。该技术现在用于科技行业的各种应用,包括在线广告定位、产品推荐、增强现实和无人车。领导Uber人工智能研究的ZoubinGhahramani认为,AI将像电脑的崛起一样具有变革性影响。


了解AI潜在影响的一个方法是查看数据库。从二十世纪八十年代开始,这些便用于存储信息、挖掘见解和处理库存管理等认知任务。数据库支持第一代软件;风险投资公司安德森·霍洛维茨(Andreessen Horowitz)的Frank Chen说,下一步人工智能将更具预测性和反应能力。谷歌的Gmail等应用程序扫描电子邮件的内容,并在移动设备上提供快速的一键式回复,这也是可能出现的一个早期例子。


和过去的个人电脑和移动电话等新技术浪潮一样,AI有可能通过帮助它们检修现有业务,梦想成为新的企业来撼动科技巨头的业务。但也带有一种威胁感。亚马逊全球消费者首席执行官杰夫·威尔克(Jeff Wilke)说:“如果你有一家科技公司,但你不是把AI作为一项核心竞争力,那么你就得从外部获得发明。”


在激烈的竞争,高度希望和炒作的推动下,AI热潮一如曾经的加州淘金热。尽管百度、阿里巴巴等中国企业也在投资人工智能,并将其部署在国内市场,但最显而易见的勘探者是西方科技公司。Alphabet被广泛认为是领先者。多年来一直从人工智能中获得可观的利润,并拥有许多最负盛名的研究人员。但现在是竞争初期,比赛还远未结束。在接下来的几年中,大型科技公司将通过三种方式进行正面的对话。他们将继续争夺人才,帮助培养企业“大脑”;他们将尝试比对手更有效地将机器学习应用于现有业务;他们会尝试在AI的帮助下创造新的利润中心。


白痴专家


最疯狂的冲动是为了人才,这比数据和计算能力要少得多。对AI“建造者”的需求激增,远远超过了研究这些技术的顶尖学生的数量。


微软公司的Gurdeep Singh Pall表示,今天的AI系统就像“白痴专家”。“他们对自己所从事的行业非常擅长,但是如果不正确地使用它们,这是一场灾难。”雇用合适的人员对于公司的生存至关重要(一些初创公司因缺乏合适的AI技术而失败),掀起了企业掠夺学术部门招揽教授和研究生(在完成学位前)的趋势。


卡内基梅隆大学(CMU)计算机科学学院院长安德鲁·摩尔(Andrew Moore)说,现在招聘会跟疯狂的“沃尔玛感恩节黑色星期五销售”有的一比,计算机科学学院是AI开创性机构,以其机器人系人才在2015年被Uber抢走而闻名。此外还瞄准学术会议,比如上周在加州长滩的神经信息处理系统大会,将成为招揽人才储备的地方。招聘的最好人才是学术界的AI人物:像Facebook的YannLeCun和谷歌的Geoffrey Hinton,他们都曾是大学教授,还可以吸引别人和他们一起工作。如果巨额薪酬还不够打动他们,专门资料也会吸引他们。


如果这些都行不通,公司就会购买整个创业公司。在2014年,科技行业首先注意到了这一趋势,当时谷歌花了大约5亿美元收购了一家没有收入或可销售产品的初创企业DeepMind,只有一群“深度学习”的研究人员。在这笔交易达成之后,这些研究人员设计出一个程序,击败了围棋世界冠军。其他公司也纷纷斥资购买亏损创业公司,这些创业公司通常不会以未来利润甚至销售额估价,而是会按每位员工收取高达500万至1000万美元的价格估值。


“闭门造车”


公司对如何处理员工有不同的理念。像微软和IBM这样的一些公司,在AI研究方面投入巨资,发表了大量论文,但并不要求研究人员将他们的发现用于盈利活动。而站在另一端的大公司,苹果和亚马逊都没有太多的研究计划,他们期望所有的工作都能投入到产品中,并且对自己的工作守口如瓶。谷歌和Facebook则介于两者之间,即研究人员是否必须在赚钱的项目上辛勤工作。


各大公司与AI相关的研究


激烈的人才争夺战可能迫使秘密公司变得更加开放。“如果你告诉他们,‘跟我们一起工作,但你不能告诉任何人你在做什么’,那么他们就不会来,因为你会扼杀他们的职业生涯。”负责Facebook人工智能研究实验室的LeCun解释说。保密与吸引人才需要之间的这种折衷,也适用于正在试图建立西方前哨基地并聘请美国研究人员的中国巨头。百度于2013年和今年在硅谷开设了两个以AI为重点的研究实验室。西方AI研究人员对他们的评价很高,但是更喜欢为美国巨头工作,部分原因是美国公司相对透明。


如果企业能够在AI中引进合适人选,效果就等于是指数级扩大他们的劳动力。安德森·霍洛维茨的本尼迪克特·埃文斯(BenedictEvans)说,人工智能“就像拥有一百万名实习生”一样。这种计算能力被整合到企业现有的业务中。


人工智能的优势在企业对用户需求的预测中最为明显。例如,自动化推荐和建议约占Netflix收看人数的四分之三,占在亚马逊购买东西的三分之一以上。拥有流行应用Instagram的Facebook使用机器学习来识别文章、照片和视频的内容,并向用户展示相关内容,并过滤垃圾邮件。过去它按照时间顺序排列帖子,但如今通过相关性提供帖子和广告,使用户更多参与。


Facebook应用AI团队的负责人Joaquin Candela认为,如果没有机器学习,Facebook永远不会达到目前的规模。那些没有在搜索引擎中使用AI或迟到的公司,像雅虎及其搜索引擎,微软的必应一样,都在苦苦挣扎。


亚马逊和谷歌在将AI应用于一系列业务方面进展最为迅速。机器学习使亚马逊的在线和物理操作更加高效。亚马逊在订单履行中心有大约80,000个机器人,还使用AI对库存进行分类,并决定将哪些包裹分配给哪些卡车。对于杂货店订单,还应用计算机视觉识别哪些草莓等水果已经成熟且新鲜,可以交付给客户,并且正在开发自动化的无人机,以在某一天能够交付订单。


至于谷歌,它使用AI来分类其在线视频网站YouTube上的内容,并且过滤(某些)令人反感的信息,并且在其应用程序Google Photos中识别人群并将其分组。AI也嵌入到安卓及其操作系统中,帮助其更顺畅地工作,并预测人们有兴趣使用哪些应用程序。GoogleBrain被认为是AI领域的最佳研究组织之一,它通过改进搜索算法来提高机器学习的效益。至于DeepMind,这家英国公司可能从来没有为Alphabet创造过多的实际收入,但是通过提高全球数据中心的能源效率,从而帮助母公司节省资金。


人工智能也在企业界得到应用。IBM的AI平台沃森(Watson)负责人大卫·肯尼(David Kenny)预测,将会有“两类AI”:为消费者提供AI服务而获利的公司,以及为企业提供这些服务的公司。在实践中,这两类公司因为科技巨头的云计算而相遇。供应商正在竞相使用AI来区分他们的产品并锁定客户。亚马逊网络服务、微软Azure和谷歌云这三个最大的应用程序编程接口(API)为其他公司提供机器学习功能。例如,微软的云产品Azure帮助Uber建立了一个验证工具,要求司机在工作时自拍,以确认他们的身份。GoogleCloud提供了一个“求职API”,帮助公司匹配最佳职位的求职者。



大脑级AI


从零售到媒体等其他行业的许多公司都从云计算业务中获益,认为这是AI的“民主化”。提供AI给那些没有技术或规模难以独立建立复杂功能的公司,可能是这个价值2500亿美元的云计算市场的一棵摇钱树。但是提供商往往必须根据客户的复杂需求定制API,这是非常耗时的。微软以向客户销售软件并提供支持的历史似乎在这方面表现良好。负责运行GoogleCloud的DianeGreene指出,AI产品变得越来越“自助”,这只是时间问题。


IBM是另一个竞争者,以一个大型营销活动来支持其沃森平台。AI研究人员往往对IBM不屑一顾,虽然IBM拥有大量的咨询业务,并以超过TB级的计算时间而享有盛誉。该公司的批评者还指出,尽管IBM已经在沃森投资了超过150亿美元,并在2010年到2015年间花费了50亿美元收购公司,但其中大部分是为了获取专有数据,而在很大程度上,该公司并没有它自己独特的数据。大多数企业老板对拥有一个AI战略感到压力,他们只会慷慨付出,迅速收购一个。


迄今为止,科技巨头们大都试图通过应用AI来从现有业务中获取利润。在接下来的几年里,他们希望AI能建立新的业务。其中激烈竞争的一个领域是虚拟助手。智能手机非常了解用户,但是以AI为代表的虚拟助手则旨在通过电话或智能手机进一步发展双方的关系。苹果在2010年收购了语音助手Siri时,会率先研究它们的承诺。从那时起,亚马逊、谷歌和微软就投入了大量资金:其助手的语音识别效果更好。三星、Facebook和百度也在竞相提供。


一个算法打遍天下


目前还不清楚独立扬声器是否会成为一个巨大的市场,但可以肯定的是,人们将超越文本与互联网互动。“所有这些公司都明白谁为消费者突破这个瓶颈,谁就将会统治市场。”一本关于AI的书《大师级算法》的作者PedroDomingos说。


在未来,增强现实(AR)设备是另一个AI机会。像Snap这样的移动应用程序(一款消息应用程序),以及PokémonGo游戏都是AR的早期例子。但AR可以更彻底地改变人们与互联网的关系,使他们不是从小屏幕上获取数字信息,而是无处不在、无时不在地体验。AR设备将提供便携式AI功能,如同声传译和面部识别。


在AR竞赛中,大型科技公司几乎都在预热阶段。谷歌和苹果已经推出了AR软件开发工具包;它们都希望开发人员在其平台上构建使用AR的应用程序。它们也急于开发AR硬件。谷歌很早就推出了AR眼镜的原型,但失败了。微软虽已经开发了一款名为HoloLens的耳机,但价格在3000-5000美元之间,是一个小众产品。其他公司,包括Facebook和苹果公司,都被认为正在规划自己的产品。在AI中领先,就可以在这些新领域成为领头羊。


在无人驾驶汽车领域,没有比这更真实的了。科技公司正在获取数百万英里,建立大型专有数据集,并利用计算机视觉来训练它们的系统以识别现实世界中的物体。潜在利益是巨大的。个人交通是一个广阔的市场,全球价值10万亿美元左右,无论谁突破无人车,都可以将自己的知识应用于其他基于人工智能的项目,如无人机和机器人。与搜索引擎不同的是,人们可以选择足够好的服务,用户更倾向于支持安全记录最好的无人车,这意味着公司最好部署AI来筹划物理世界及事故最小化,才会将好处最大化。


每家公司都以不同的方式处理这个问题。中国巨头百度正试图建立一个自驾车操作系统,就像谷歌在移动设备上的安卓一样(虽然目前还不清楚计划如何赚钱)。像Uber、电动汽车制造商特斯拉、一群鲜为人知的创业公司,以及日益成熟的汽车制造商一样,Alphabet也在无人车上有一番努力。(据传苹果收起了汽车的野心。)


无人驾驶汽车只是技术公司的AI战略如何超越软件虚拟世界转向硬件的一个例子。包括Alphabet、苹果和微软在内的许多公司也正在投资建设专门的、强大的“AI芯片”,可以为它们的各种活动提供支持。这些将与英伟达等公司进行竞争,该技术公司已经在各种AI领域(如自动驾驶汽车和虚拟现实)中使用的强大芯片上打出一片天下。



目前还不清楚Alphabet和苹果等公司是否会将这些芯片出售给对手公司或保留给自己。它们有动力利用自己的创新来改善自己的服务,而不是把它们租借给或卖给竞争对手,如果这意味着只有极少数公司在强大的计算能力上发展出有意义的优势,这可能会成为一个问题。


这引出了一个更广泛的问题,即AI是否会在今天的数字巨头之中进一步集中力量。考虑到他们拥有丰富的数据、计算能力、智能算法和人才优势,现任科技集团似乎很可能会抓住AI的许多好处,更不用说是投资的先行者了。历史表明了集中的可能性;无论是数据库还是个人计算机,只要一段时间,就会有一群技术公司(Oracle和IBM在数据库,微软和苹果在个人电脑中)占据优势地位。


在人才、计算能力和数据方面,谷歌似乎处于领先地位。它可以买得起最聪明的人,从无人机到汽车,到智能软件等各种各样的项目,对机器学习感兴趣的人很少会离开。其他公司必须学会认真对待AI,谷歌创始人就是机器学习的早期忠实拥护者,并一直认为它是一种竞争优势。


AI的精神家园


一些科技行业,比如特斯拉和火箭公司SpaceX的老板埃隆·马斯克,担心Alphabet和其他公司垄断AI人才和专业知识。他和其他一些着名的硅谷老板资助了OpenAI,这是一家非营利性的研究机构,专注于AI,没有任何企业联系。马斯克和其他人都担心,当一家公司最终突破“一般智力”,即一台计算机拥有执行任何人类任务而无需明确编程的能力时,会发生什么。这样的愿景可能已经有几十年了,但这并不妨碍谷歌谈论它。GoogleBrain的老板杰夫·迪恩(JeffDean)说:“我们当然想要”突破一般AI。如果一个公司能够做到,那么它完全可以改变竞争格局。


同时,很大程度上取决于科技公司是否开放和合作。除了发表论文之外,现在许多公司都把它们的机器学习软件库开源,为竞争对手和独立开发者提供内部工具。谷歌的图书馆TensorFlow就特别受欢迎。Facebook已经开源了两个库Caffe2和Pytorch。开放性具有战略优势。当它们被使用,图书馆被调试,并且还会获得声誉好处。另一个非营利性研究小组艾伦·艾伦人工智能研究所的奥伦·伊佐尼(OrenEtzioni)打趣道:“要小心那些带着礼物的极客”。


这个领域的一位大师担心像TensorFlow这样的图书馆会带来有才华的研究人员,但是他们的所有者可能会在晚些时候开始收费,或者以其他方式获利。这样的谨慎或许是明智的,但但淘金热正在进行时,很少有人会考虑长期问题。所以现在的硅谷,大多数技术人员都被AI的承诺和潜在利润消耗太多时间,而无力担心未来。

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