微软“出轨”高通,英特尔“正室”地位会受到影响吗?

雷锋网 2017-12-11 760

没有永远的朋友,也没有永远的敌人,只有永远的利益。


2017 年 11 月 6 日,半导体行业势如水火的一组老对手 Intel 和 AMD 宣布了它们的重新结盟;结果在一个月后,Intel 的旧爱——微软——就与高通进入了蜜月期。在 12 月 5 日的高通技术峰会上,数款基于骁龙 835 处理器的 Windows 10 笔记本正式亮相。


也许更让 Intel 扎心的是,微软执行副总裁 Terry Myerson 还亲自来到夏威夷为高通站台。


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高通与微软之间的渊源


高通诞生于 1985 年,比微软晚成立了十年。不过,在高通诞生之后的很长一段时间里,它和微软可以说是不搭界的两家公司。一个的主要业务是计算机操作系统和软件,并在 20 世纪的最后十年间逐渐成长为世界级的巨头;而另一个则起家于数字通信和无线通信技术,在 CDMA 领域占据主导权,并在 1999 年放弃手机业务和系统业务,开始专注于芯片技术的研发。


当然,从一开始,高通采用的就是 ARM 芯片架构。


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高通与微软的初次合作是在 2000 年 5 月,那时候微软正在积极进军移动领域,它看重的是高通的 CDMA 数字无线技术,双方的合作点在于为多种移动设备开发出硬件参考设计,如基于 Microsoft Mobile Explorer 的智能电话以及使用高通 iMSM4100 芯片与系统软件的无线 Pocket PC 等。


不过,双方更见波澜的一次合作是在 6 年之后。2006 年 5 月 11 日,高通与微软宣布双方将合作把 Windows Mobile 操作系统移植到高通的 Mobile Station Modem(MSM)芯片组上。除了提供操作系统,微软还提供了 Microsoft Office Mobile 和 Windows Media Player Mobile 以及第三方商业应用,以及可以用于高通融合方案的新型板卡支持开发包和无线接口层。


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记者了解到,那时候的高通 7XXX 系列 MSM 芯片组已经拥有双核心架构,集成了 ARM 11 应用处理器和 ARM 9 调制解调器,以及一个 LaunchPad 技术套件;后者可以提供硬件加速的多媒体能力、支持百万像素拍照、3D 图形和辅助 GPS 引擎技术。


值得一提的是,2007 年第一季度,高通已经成为全球第一大无线芯片提供商,被它挤下神坛是另外一家全球领先的半导体企业——德州仪器公司。


当然后来的结局是,Windows Mobile 先后被 Symbian OS、Android 等操作系统挤兑得不成样子。后来微软做 Windows Phone,高通的骁龙系列依然支持;尤其是在微软收购 Lumia 之后,用的还是高通的 SoC。


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因此可以说,微软与高通算是十几年的合作伙伴了,只不过一直以来没有像微软和 Intel 那样形成了长期稳定的联盟关系。


微软的 Windows on ARM 策略


长期以来,微软和 Intel 之间的合作关系都是非常稳固的,这种关系贯穿了这个 PC 互联网的发展过程,而其技术根基就是 Intel 的 X86 架构。


然而,到了移动互联网时代,在 iOS 和 iPad 平板电脑的冲击之下,微软在操作系统层面推出了专门面向 ARM 架构的精简版(或者说阉割版)Windows RT 操作系统,而在硬件核心层面也开始了面向 ARM 平台的艰难扩展。


2012 年 6 月,微软在洛杉矶发布了一款名为 Surface RT 的产品,这是一款全新形态的设备,融合了笔记本电脑和平板的形态;而在操作系统上,它只能支持微软应用商店中的程序,却无法运行传统的 Windows exe 应用程序。


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更重要的是,Surface RT 搭载了由 NVIDIA 推出的 Tegra 3 T30 四核处理器,这是一款基于 ARM 架构的处理器,在功耗上具备着很大的优势,性能上却有所降低。与此同时,微软还推出了 Surface Pro,后者依然搭载的是 Intel 的处理器和完整的 Windows 操作系统。


第二代的情况与第一代相类似。Surface RT 2 采用了 Tegra 4 T40 处理器,而 Surface Pro 2 依然与 Intel 合作。 不过,也许是因为 Windows RT 在系统上的阉割,用户对 Surface RT 系列并不买账,而微软也在 2015 年 1 月 28 日证实 Surface 2 的停产。


到了第三代,无论是 Surface 3 还是 Surface Pro 3,二者搭载的都是完整版的 Windows 操作系统,硬件上也采用了 Intel 的处理器。也就说,微软试图通过 WIndows RT 和 Surface RT 向 ARM 平台迁移的第一次尝试,最终以失败告终。


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然而,微软并没有死心,尤其是在它的新一代操作系统 Windows 10 诞生、并凭借免费策略迅速赢得众多用户之后。


2016 年 12 月 8 日,在中国深圳举行的 WinHEC 硬件大会上,一向与 PC 不太搭界的高通突然出现在会场。微软正式宣布 Windows 10 将全面支持 ARM 生态系统,并将以高通为合作伙伴;而硬件合作伙伴将有能力推出由高通骁龙处理器驱动的 Windows 10 PC,这些设备能够运行基于 x86 架构的 Win32 桌面应用以及通用 Windows 应用。


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据雷锋网了解,Windows 10 之所以能够实现 ARM 芯片的全面支持,就是因为它采用了模拟器的方式,可以运行 Win32 程序。当然在 Windows 10 的发展过程中,ARM 处理器的性能也在不断提升,它的每循环指令(IPC)数、核心和线程数、以及连接选项和集成程度都非常高,且在不断优化;而在 ARM 阵营中,高通骁龙系列已经成为移动旗舰设备的标配。


在 WinHEC 现场,微软还与高通演示了 Windows 10 运行在高通骁龙 820 上的场景;不论是播放影片,在 Edge 浏览器记笔记、影像处理,执行游戏、Office,运作可说是相当顺畅。


到了 2017 年,高通已经进入骁龙 835 时代。2017 年 5 月 31 日,在台北国际电脑展上,高通宣布华硕、惠普和联想成为首批采用骁龙 835 开发移动 PC 的 OEM 厂商。


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而在经历了半年的进展之后,在高通技术峰会上,超轻薄二合一笔记本华硕 NovaGo、可拆卸式惠普 ENVY X2,这两款基于高通骁龙 835 平台的 Windows 10 设备终于亮相;在性能略有折扣的情况下,这两款设备能够实现超过一整天的电池续航。


看起来,通过高通,Windows 10 终于实现了与 ARM 的结合。


微软与 Intel 的关系掰了?不必担心


需要指出的是,微软与高通之间的合作,不仅仅是 Windows 10 on Snapdragon 835 这么简单,双方在服务器领域中也有合作。2017 年 3 月,微软宣布更换其数据中心基础设施上的技术,放弃老伙伴英特尔转而跟高通和 Cavium 合作,将基于 ARM 的处理器整合到其服务器之中。


那么,微软与 Intel 的关系会就此破裂吗?不会。


微软与 Intel 的合作,是基于对彼此的利益需求。在高端 Windows PC 市场,Intel 的高性能处理器依然扮演着无可取代的角色;实际上,骁龙 835 虽然可以支持 Windows 10,并且在续航上很有优势,但它在性能上很容易遭遇瓶颈;因此它更多地只能在注重移动性和长续航的中低端笔记本领域对 Intel 造成威胁,而高性能笔记本、桌面 PC 以及工作站,则依然是 Intel 的主场。


可见,高通的入局,对于 Intel 和微软的关系来说只是一个小小的威胁,但还远远谈不上致命;双方对于 Windows 10 生态形成了有效的互补关系。当然在此过程中,Intel 的利益不可避免地受到侵蚀,但微软这样做也避免对 Intel 过于依赖的危险。


实际上,近来微软与 Intel 在 Windows 10 上的合作仍然非常紧密。


同样是在 2016 的 WinHEC 大会上,在宣布与高通的合作之后,微软还与 Intel 共同宣布了 Project Evo,双方将在增强现实、游戏、Cortana 和 Windows Hello 等方面进行深度合作。


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而在 2017 年 6 月的台北电脑展上,微软联合 Intel 和高通宣布了名为 Always Connected PC 计划;基于该计划的笔记本将支持 eSIM 技术,可以随时随地上网。Intel 在这一计划中并没有缺席,它所提供的是 XMM 7260 和新一代的 XMM 7360 基带。至于高通这边,就更不必多言了;微软前不久推出的 Surface Pro LTE 采用的就是高通的 X16 基带。


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另外,如果将眼光放到服务器市场,Intel 的 Xeon 处理器依然是被微软所大量采用;而通过在 FPGA 芯片领域对 Altera 的收购,Intel 在人工智能领域同样与微软的业务息息相关。就在 11 月下旬,微软宣布了一个名为 Project Brainwave 的人工智能平台,它就采用了 Intel 旗下的 Stratix 10 FPGA 芯片来应对复杂运算。


当然,总体来看,在移动互联网和人工智能的大潮之下,起家于移动的高通与微软走得越来越近,而后者与 Intel 之间的关系也不可避免地受到冲击。


记者认为,在可预见的未来,微软与 Intel 的合作仍将继续,但跟高通之间的关系也会继续走向深入;而高通与 Intel 很有可能也会出现摩擦。不过反过来看,市场瞬息万变,连 Intel 也已经开始逐步拥抱 ARM 了,还有什么不可能呢?

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